Een vooruitblik op Destiny: een winnend lot?

Posted by & filed under , , .

Destiny headerOp de afgelopen E3 werd aangekondigd dat er een alfafase van Destiny, de ‘shared world shooter’ van Bungie, exclusief voor PlayStation 4 bezitters zou plaats vinden. Nadat we het allemaal hebben laten bezinken, zijn we inmiddels zover dat we onze eerste indrukken kunnen delen.

Er zit behoorlijk wat druk op de nieuwste lotsbestemming van Bungie, de ontwikkelstudio die vooral bekend staat als de bedenkers van Halo. Van uitgever Activision hebben ze alle tijd en een bijbehorend budget gekregen om van Destiny een minstens net zo succesvolle franchise te maken. Bobby Kotick, de CEO van deze winstgevende uitgever, pochte een tijdje terug met een bedrag van 500 miljoen dollar – de opgetelde kosten van ontwikkeling, marketing, online infrastructuur en andere zaken die bij het realiseren van Destiny komen kijken.

Destiny First Look Alpha_20140610071324Aanvankelijk dacht men trouwens dat het genoemde bedrag van 500 miljoen enkel de ontwikkeling zelf betrof, maar later verduidelijkte Bungie COO Pete Parsons dat deze kosten veel lager liggen en dat Activision waarschijnlijk alle marketing en andere bijkomende uitgaven meerekende. Wellicht dat Activision zelfs de geplande marketingkosten voor toekomstige delen al apart heeft gelegd in die 500 miljoen want zelfs vergeleken met de allergrootste blockbusters in de gamesindustrie is dit een zeer groot bedrag voor een enkele game. Hoe het nu precies zit weten we dus niet, maar het totale bedrag geeft in ieder geval weer hoe serieus men wil investeren in het potentiële succes van Destiny op de lange termijn. Bungie spreekt zelf van een serie waarvoor ze het komende decennium al uitgestippeld hebben en Kotick verwacht een kaskraker die zich kan meten met grote namen als Call of Duty en GTA. Nogmaals: er zit druk op.

Los van de nieuwsgierigheid die je vanzelf al hebt voor een nieuwe game van Bungie, is het dus ook interessant om in te schatten of Destiny aan deze hooggespannen verwachtingen kan voldoen. Dit blijft natuurlijk koffiedik kijken, maar wellicht dat we toch iets wijzer worden van onze kwalitatieve observaties van de alfa van Destiny,  een per definitie onvoltooid voorproefje.

Er is op voorhand nogal wat te doen geweest rondom de aanduiding ‘shared world shooter’. Bungie staat erop dat Destiny geen MMO is, in ieder geval niet in de traditionele zin van het woord, en zou liever zien dat zowel gamers als gamepers deze niet term niet zouden gebruiken om Destiny te omschrijven. Of de term ‘shared world shooter’ nou zoveel beter is, daar valt echter over te discussiëren. Ligt die omschrijving niet nog verder weg van wat het spel eigenlijk is dan de term MMO? Het is in ieder geval duidelijk dat Destiny lastig te omschrijven is. Het neemt vele uiteenlopende elementen uit verschillende genres tot zich, niet in de laatste plaats uit traditionele MMO’s, en maakt er iets nieuws van, iets wat buiten de bestaande genres valt. Net als de Hitman-reeks lijkt Destiny vooral een genre op zich.

In bovenstaand filmpje knalt onze eigen Pepijn zich een weg door Old Russia, een van de gebieden die speelbaar was in de alfa. Zoals je ziet lijkt het qua basisgameplay niet helemaal op een MMO of een coöperatieve loot-shooter als Borderlands. Inderdaad, er valt loot te verzamelen en de tegenstanders leggen hun opgelopen schade bloot met cijfers die boven hun hoofden verschijnen, maar de besturing neigt duidelijk naar die van Halo. Er zit een vergelijkbaar overtuigend ‘gewicht’ aan je personage, waardoor het voelt alsof je daadwerkelijk fysiek aanwezig bent in de speelwereld. Dit in tegenstelling tot de meeste shooters die niet van Bungie of bijvoorbeeld Starbreeze (Riddick)  of Monolith (F.E.A.R.) zijn.

Naast de besturing zit het voornaamste verschil van de basisgameplay vooral in tactische a.i. van de tegenstanders, die gedrag vertonen van een stuk geavanceerder niveau dan je in een MMO of in Borderlands tegen zou komen. Vijanden springen opzij, zoeken dekking en proberen je langs de flanken aan te vallen. Ook merk je dat ze zich terug trekken als jij een groep met bruut geweld weet te overweldigen en dat tegenstanders juist extra druk zetten wanneer jij het moeilijk hebt.

De omgevingen en de bijbehorende vergezichten zijn een ander herkenbaar en kenmerkend aspect van een game die door Bungie gemaakt is. Er zijn weinig ontwikkelstudio’s die zulke sfeervolle skyboxes kunnen maken als de voormalige Halo-ontwikkelaar. Hoewel Destiny er momenteel vreemd genoeg een beetje korrelig uitziet door een ongelukkig gekozen filter, waardoor ik aanvankelijk dacht dat het op een relatief lage resolutie draaide, doet dit niks af aan hoe mooi en uitgestrekt de omgevingen zijn. Nadat je een missie hebt uitgekozen en geland bent na een aardig lange laadtijd, blijkt Old Russia van het formaat sandbox te zijn. Je komt door te verkennen talloze doorgangen tegen die je altijd weer weten te verrassen door onverwachts in een of andere grote vallei uit te mondden. Allemaal zonder verdere onderbrekingen van een laadscherm als je eenmaal een gebied betreden hebt.

Destiny First Look Alpha_20140610071613De muziek is eveneens van het niveau dat je van Bungie zou verwachten. Afwisselend ingetogen en bombastisch, maar immer sfeervol. Audioregisseur Martin ‘Marty’ O’Donnell was 18 jaar lang verantwoordelijk voor het auditieve genot in onder andere Oni, Halo en recentelijk Destiny. O’Donnell is echter een paar maanden terug ontslagen en tijdens het spelen van de alfa kon ik het niet laten om te denken bij ieder muzikaal stukje dat mijn aandacht op een positieve manier trok: “waarschijnlijk is deze nog van Marty”. We zullen waarschijnlijk nooit met zekerheid kunnen zeggen welke muziek van O’Donnell nog in Destiny aanwezig is. Het belangrijkste is dat spelers die al langer Bungie volgen, gerust kunnen zijn dat ook het muzikale vlak weer helemaal snor zit.

Of het met het verhaal en de daarbij behorende stemacteerprestaties ook snor zit, dat is nog maar de vraag. De alfaversie van Destiny bood te weinig om een goede inschatting te kunnen maken van het algehele verhaal. Ik kreeg alleen mee dat we ergens in een verlaten faciliteit op zoek moesten naar tovenaars van de maan. Zoals bekend zijn dat altijd de minst sympathieke soort tovenaars. Aangezien Bungie mikt op een epische reeks die minstens tien jaar meegaat, mag je verwachten dat ze wel hun beste schrijfwerk tot nog toe willen afleveren. De omgevingen zijn in ieder geval sfeervol, maar we zullen op de volledige versie moeten wachten om te kijken of het achtergrondverhaal inderdaad van hetzelfde niveau is.

Destiny First Look Alpha_20140611145906In de alfaversie werd het oordelen over de narratieve kwaliteiten ook nog eens bemoeilijkt door de dubieuze acteerprestaties van Peter Dinklage die een zogenoemde ‘Ghost‘ speelt, een soort vliegende persoonlijke robot die je ondersteunt tijdens je missies en het verhaal uiteen zet. Het deed me denken aan een vriendelijke, gehoorzame versie van Guilty Spark uit Halo. Maar dan zonder gegiechel. In tegenstelling tot deze onbetrouwbare rakker uit Halo klinkt de Ghost van Peter Dinklage ontzettend houterig en ronduit amateuristisch in de alfaversie van Destiny. Dat is vreemd, want Dinklage kent iedereen inmiddels als niemand minder dan Tyrion Lannister uit Game of Thrones, waar hij aflevering na aflevering een fenomenale acteerprestatie weggeeft. Hoe slecht Dinklage echter ook klonk in de alfaversie, ook hieruit kunnen we nog geen conclusies trekken want Bungie heeft al aangegeven dat er nog allerlei vervormende effecten aan zijn stem toegevoegd moet worden. Hierdoor zou Dinklage ook echt als een robot klinken in plaats van iemand die zich heel erg verveelt. Dat komt dus hopelijk nog helemaal goed.

Wat wel al zeer goed lijkt te werken zijn de verschillende RPG-elementen die Bungie aan de shooter-gameplay van Destiny heeft toegevoegd. Net als in alledaagse MMORPG’s kies je in het begin een speelbare klasse uit, pas je het ras en uiterlijk van je kersverse personage aan en ga je vervolgens aan de slag met het verzamelen van ervaringspunten. Ik heb zelf als een rogue-achtige Hunter de alfa gespeeld, Pepijn als vaste schrijver van de Klapper Woensdag koos vanzelfsprekend voor de warrior-achtige Titan. Niet alleen je personage kan in levels stijgen, ook de abilities die bij je klasse horen en zelfs je wapens en uitrusting kun je naar hartenlust in rang laten stijgen. Genoeg statistieken om lekker mee te pielen dus en gelukkig leent de interface zich hier uitstekend voor. Met een grote cursor is het verrassend effectief om zelfs met een controller snel iets in het menu aan te wijzen en door R2 ingedrukt te houden kun je ieder voorwerp dat je aanwijst direct vergelijken met wat je aan hebt. Dit laatste werkt erg vlot omdat het in alle situaties toepasbaar is, ook wanneer je aan het winkelen bent bij een marktkraam in de algemene hub.

Destiny First Look Alpha_20140611145313Deze sociale hub heet The Tower en dit is de plek waar Destiny nog het meest op een MMO lijkt. Talloze medespelers rennen als kippen zonder kop rond tussen de vele marktkooplieden en personages die queesten uitdelen. Je levert wat missies in en haalt weer nieuwe op. Bovendien kun je in Destiny waar je maar wil dansen door omhoog te drukken op de d-pad en dat is eigenlijk het voornaamste kenmerk van een MMO: met z’n allen in de hub dansen omdat het kan.

Nadat je klaar bent met huppelen en shoppen, kun je uit verschillende soorten missies kiezen om iets nuttigs te gaan doen. In de alfaversie hadden we de keuze uit een verhaalmissie, een open missie waarin je vrijelijk mocht verkennen en ‘strike’-missies.  Naast deze primaire modi kan een shooter in 2014 niet zonder competitieve multiplayer (al moet je dat niet tegen de verrassend goede Wolfenstein: The New Order zeggen) en biedt Destiny zijn eigen variant in de vorm van The Crucible. Deze bevat verschillende speltypen en een eigen, afzonderlijke rangschikking. Mij spreekt het echter niet aan en ik ben er dan ook niet aan toe gekomen tijdens de alfafase. Ik richtte mij in de eerste plaats op zoveel mogelijk coöperatief vermaak en na het doorlopen van de verhaalmissies bleef de open variant over, gevuld met kleine queesten die allemaal neerkwamen op “ga naar ‘X’ en verzamel een ‘X’ aantal van ‘X'”. Interessanter was de strike-missie waarin je het met  een fireteam moet opnemen tegen hordes vijanden en een baas. Denk aan een ‘instance dungeon’ uit een MMO, maar dan gecombineerd met de modus ‘firefight’ uit Halo. Zorg er echter wel voor dat het niveau van je personage én vuurwapens afdoende is, anders zit je net als ik hele lange tijd pixel voor pixel een vrij lange levensbalk van een eindbaas weg te snoepen.

Destiny First Look Alpha_20140610072734Dit laatste geeft ook het voornaamste verschil met Halo weer en waarom je niet moet verwachten dat Destiny een soort ‘Halo met RPG-elementen’ zal zijn. Een cruciaal aspect van de basisgameplay in Halo is dat jouw gevechtstactieken bepalen of je een tegenstander kunt verslaan, ongeacht de moeilijkheidsgraad of het type vijand. In Destiny is dit niet het geval, ondanks het uiterlijk van een onvervalste FPS moet je te allen tijde opletten dat tegenstanders of missies niet van een te hoog level voor jou zijn. Hoe dit op de lange termijn zal uitpakken, wanneer je bijvoorbeeld de level cap (het hoogst haalbare niveau) hebt bereikt en je verder alleen nog ervaringspunten in je uitrusting aan het pompen bent, moet blijken uit de volledige versie in september. Wellicht dat het equivalent van een ‘endgame’ (de content in een MMO die speciaal gemaakt is voor spelers die het hoogste level behaald hebben) in Destiny meer naar een traditionele shooter-ervaring neigt omdat een eventueel niveauverschil geen factor meer is.

We hopen dat de bèta die binnenkort van start gaat het een en ander nog verder zal verduidelijken. Vanaf 17 juli volgende week kunnen spelers op de PlayStation 4 en PlayStation 3 al aan de slag en vanaf 23 juli kunnen spelers ook op de Xbox One en Xbox 360 hun lotsbestemming in de bèta vinden. Na de positieve eerste indrukken van de alfaversie van Destiny staan wij in ieder geval te trappelen om het volgende week weer te kunnen spelen. De bèta zal tot 27 juli in de lucht zijn en daarna zullen we met zijn allen geduld moeten hebben totdat Destiny op 9 september daadwerkelijk in de winkelschappen verschijnt.

Powered By DT Author Box

Written by Daudi Goncalves

Daudi Goncalves

Voor een goede stealth game of traditionele RPG mag je hem ‘s nachts wakker maken. Hij doet verder niets liever dan high-end gaming PC’s bouwen om daar vervolgens oude 2D games uit de jaren 90 op te spelen.

Leave a Reply