Hitman: terug naar social stealth in open omgevingen

Posted by & filed under , , .

E3 Hitman headerVoor fans van de reeks was Hitman: Absolution een grote misser en ontwikkelstudio Io-Interactive zal hard moeten werken om het vertrouwen terug te winnen. Op de E3 van 2015 zeggen en tonen ze gelukkig exact wat ‘Hitfans’ zoals ik willen horen van een nieuwe Hitman.

Met Hitman: Absolution heeft Io-Software me diep gekwetst en de wond op mijn ziel is nog niet geheeld. Geen enkele andere game heeft mij zoveel plezier bezorgd als de Hitman-reeks, met Blood Money uit 2006 als ongeëvenaard kroonjuweel van de gehele serie. Hoe Io-Interactive het voor elkaar kreeg om een van de beste games ooit gemaakt op te volgen met een waardeloze, kapot gestroomlijnde en oppervlakkige lineaire stealth-actiegame die duidelijk afgestemd was op de aandachtsspanne van de gemiddelde Call of Duty-speler, is mij nog steeds een raadsel. De fans grepen echter massaal naar de toortsen, hooivorken, en de pek en veren, dus ik was niet de enige die emotioneel gebroken was door de verbijsterende teleurstelling van Hitman: Absolution. Sterker nog, niet eens zo lang na de release publiceerde Io-Software zelfs een open brief waarin ze alle fouten erkenden en beterschap beloofden.

In plaats van “magische krachten, lineaire levels met checkpoints, afgekalfde stealth en een grote nadruk op het vrij ongeïnspireerde verhaal” (zoals onze eigen Dennis het treffend verwoordde), wil Io-Interactive weer terug naar de klassieke Hitman-ervaring. Dat houdt in dat we in alle vrijheid volledig open levels mogen verkennen, levels die als een ingewikkeld uurwerk in elkaar steken en een soort meta-puzzel vormen voor je huidige moordopdracht. Zonder checkpoints en lineaire set-pieces.

Ik heb het tot nu toe niet aangedurfd om optimistisch te zijn over de nieuwe Hitman, vooral omdat ik bang ben om opnieuw gekwetst te worden. Tijdens de persconferentie van Sony op de E3 werd de eerste trailer voor Hitman vertoond, die verder geen subtitel heeft omdat het een reboot is van de complete reeks. Dit betekent ook dat we hier te maken hebben met een Agent 47 in zijn hoogtijdagen, reizend van de ene exotische locatie naar de andere om moordopdrachten uit te voeren met Diana als contact binnen de agentschap. Zoals het hoort dus.

In deze trailer lijkt het met de sfeer helemaal goed te zitten en ook al durf ik nog geen positieve gevoelens naar voren te laten komen, moet ik toegeven dat het mijn Hitman-hart heel even deed zwellen. Die glimmende kale schedel en ijskoude psychopathische blik in zijn ogen, dit is inderdaad Agent 47 in topvorm. Maar ja, dat wil nog niks zeggen over de gameplay.

Gelukkig kreeg Io-Interactive een dag later tijdens de persconferentie van Square Enix de tijd om wat meer van Hitman te laten zien. Geen echte demonstratie, maar wel een uitgebreide trailer bestaande uit gameplay-fragmenten. We zien Agent 47 door een prachtige Parijse omgeving wandelen, op zoek naar een manier om zijn doelwit uit te schakelen. Onze kale koele kikker maakt hierbij gebruik van verschillende benaderingen en de trailer benadrukt volledige vrijheid om je eigen weg en methodes te vinden. Ik word bijvoorbeeld erg vrolijk van een Agent 47 die als ober verkleed achter de bar met gif aan de slag gaat, of met een sluipschuttersgeweer van grote afstand de zaak afhandelt of zelfs de lichtophanging boven de catwalk saboteert om vervolgens rustig af te wachten tot het doelwit eronderdoor loopt:

Zou het dan toch goed komen met Hitman? Io-Interactive belooft in de eerste plaats “a pure assassination fantasy” en dat iedere locatie een levende sandbox is, waarin iedere NPC een naam heeft en iedere kamer of ruimte relevant is. De focus ligt volgens de studio op het schenken van vrijheid aan de speler en het aanmoedigen van creativiteit. Zoals ze het zelf formuleren: “gebruik brute kracht of zet een waar meesterwerkje op”.

Belangrijk om te weten is dat er geen checkpoint-systeem meer in het spel zit. Terug naar de quick-saves van vroeger en dat werkt ook het beste in traditionele Hitman-levels. Talloze mogelijkheden om ‘ongelukjes’ (zit altijd in een klein hoekje) te veroorzaken of zelf iets bij elkaar te improviseren. Grotere sandbox-omgevingen dan ooit tevoren, maar volgens Io-Interactive ook gedetailleerder dan ooit tevoren. Dat is te hopen, want enkele van mijn favoriete levels van vroeger, zoals ‘A New Life’ in Blood Money, zijn juist vrij klein maar ook erg uitgebreid. Volgens enkele gelukkige journalisten die al een demonstratie hebben kunnen krijgen, maakt Hitman trouwens weer gebruik van een kaart waarop NPC’s en interessante locaties worden aangegeven en voelt het inderdaad als een terugkeer naar de roots.

Ik duf nog niet te juichen, met Hitman: Absolution beloofde Io-Interactive ook van alles aan de bestaande fans en daar bleek achteraf niets van waar. Daarbij moet ik wel opmerken dat de game director van Hitman: Absolution, Tore Blystad, afgelopen februari de studio verlaten heeft en aan de slag is gegaan bij Crystal Dynamics. Hij was degene die in verschillende vroege interviews en pr-evenementen rondom Hitman: Absolution de eerdere Hitman-games met de grond gelijk maakte, dat ze ‘te ingewikkeld’, ‘omslachtig’ en simpelweg niet leuk waren. Daar kwamen Blystad en Io-Interactive snel van terug toen de publieke reactie op die uitspraken niet mals bleek te zijn.

Hitman verschijnt eind dit jaar al, op 8 december om precies te zijn. De pre-orderpagina’s op Steam en PSN staan al online en opvallend genoeg kiest Io-Interactive voor een aparte distributiemethode. Hitman zal namelijk aanvankelijk alleen als een digitale release uitgebracht worden en zelfs in episodes opgedeeld worden. De versie die op 8 december verschijnt zal slechts een gedeelte van het spel omvatten (hoeveel missies dit exact zijn is nog niet bekend gemaakt) en in de loop van 2016 zal daar steeds meer content aan toegevoegd worden. Io-Interactive geeft aan dat Hitman uiteindelijk meer content zal bevatten dan Hitman: Absolution en dat als alle episodes uit zijn, een fysieke uitgave op een ouderwets schijfje zal volgen. Wanneer je het spel digitaal koopt, krijg je gewoon alle nieuwe content naargelang het verschijnt zonder bij te betalen. Vaste prijs dus. Een interessant experiment en áls de nieuwe Hitman inderdaad dezelfde structuur en gameplay biedt als Blood Money, dan is het spel inderdaad geschikt voor een dergelijke opdeling in episodes. In de klassieke Hitman-games staat ieder level namelijk op zichzelf. Er is altijd wel een overkoepelend verhaal die alle levels losjes aan elkaar verbindt, maar dat is nooit het belangrijkste onderdeel van de ervaring. Iedere aparte omgeving vertelt zijn eigen, opzichzelfstaand verhaal dat een beeld schetst van jouw (criminele, en bijna altijd verachtelijke) doelwit.

Ik ben dus benieuwd en inmiddels voorzichtig optimistisch. Ik berg mijn toorts en hooivork voorlopig nog niet op, maar ik leg ze wel iets verder van mijn bureau.

Hitman verschijnt 8 december op PC, PlayStation 4 en Xbox One. PlayStation 4-bezitters zullen voor die tijd deel kunnen nemen aan een bèta om de terugkerende Contracts speelmodus uit te testen, een van de weinige positieve aspecten uit Absolution waarbij spelers zelf een moordcontract kunnen ontwerpen in een van de bestaande levels en die delen met de rest van de wereld.

Powered By DT Author Box

Written by Daudi Goncalves

Daudi Goncalves

Voor een goede stealth game of traditionele RPG mag je hem ‘s nachts wakker maken. Hij doet verder niets liever dan high-end gaming PC’s bouwen om daar vervolgens oude 2D games uit de jaren 90 op te spelen.

Leave a Reply