Jonesing for Indies – Path of Shadows

Posted by & filed under .

Path of Shadows headerPath of Shadows is een indie stealth game met een aparte tekenstijl die sinds kort op Steam Greenlight te vinden is en volgende maand een Kickstarter campagne zal aanvangen. Een ninja stealth game, waar doet ons dat aan denken?

Tenchu collectie

Mijn eigen Tenchu collectie, inclusief drie verschillende uitgaves van het eerste deel.

Ieder zichzelf respecterende stealth liefhebber zal nu ‘Tenchu’ geantwoord hebben. Shinobidō is als spirituele spin-off van de Tenchu reeks bijna een acceptabel alternatief antwoord, maar dat terzijde. Mijn eigen voorliefde voor stealth games begon indertijd met Tenchu: Stealth Assassins, een PlayStation 1 game uit 1998. Dat de controls niet helemaal lekker werkten en de game in technisch/grafisch opzicht een beetje krakkemikkig oogde, dat mocht de pret niet drukken. De unieke stealth ervaring die Tenchu bood was voor mij indertijd ongekend meeslepend. Jammer genoeg is deze klassieke ninja sluip-simulator reeks tegenwoordig zo dood als een pier, de laatste fatale doodsteek werd in 2008 geleverd door het ronduit beschamende vierde deel, Tenchu: Shadow Assassins voor de Wii. Dankzij geforceerde motion controls was de besturing slechter dan ooit tevoren en waren de open sandbox levels ingeruild voor lineaire gangetjes die doorkruist moesten worden door op specifieke plekken op een specifieke manier met je Wiimote te zwaaien.

Of er ooit nog een ‘echte’ Tenchu game zal verschijnen, dat is zeer onwaarschijnlijk. Jammer, want je zou denken dat er behoorlijk veel potentie zit in het concept van een sluipende ninja in mystieke Japanse omgevingen. Toen ik Path of Shadow voorbij zag komen op Steam Greenlight was mijn aandacht dus ook direct getrokken. Is dit de game waar verstokte Tenchu fans al jaren op wachten? Tijd voor Gamestalker om de oosterse schaduwen in te duiken!

Path of Shadows  8Enig onderzoek leert ons dat Path of Shadows ontwikkeld wordt door een indie studio in Barcelona met de naam Lince Works. Een kersverse indie studio, want ze is op 8 januari 2014 opgericht door alumni van Universitat Pompeu Fabra met als doel een veelbelovend studieproject uit te werken tot een volwaardige game. Dit studieproject is een speelbaar prototype van Path of Shadows, gemaakt door vijf studenten die hiervoor zelfs een eigen engine ontwikkeld hadden. Het bestaat uit drie speelbare levels en je kunt het hier kosteloos downloaden en spelen. De vijf studenten maakten hiermee zoveel indruk, dat een heuse ontwikkelstudio, een Steam Greenlight campagne en een kickstarter het gevolg zijn.

Een gameplay video van het eerste level in het prototype, dat ook de tutorial vormt, laat duidelijk zien naar wat voor sfeer Lince Works streeft en hoe de gameplay in elkaar steekt:

Path of Shadows  12Lince Works omschrijft Path of Shadows zelf als een stealth game die “de essentie van de Tenchu saga” combineert met “de moderne aanpak van recente juweeltjes als Mark of the Ninja en Dishonored”. Nou ben ik het persoonlijk niet eens met dat laatste voorbeeld, Dishonored is vooral een prima actiegame met hele lichte stealth elementen, maar dit is niet de plek voor deze discussie.

In Path of Shadows bestuur je een uit de dood herrezen krijger die de magische kracht heeft om schaduwen te manipuleren. Behalve dat deze schaduwen je verbergen, kun je ook van de ene schaduw naar de ander teleporteren, zelf schaduwen oproepen op verlichte plekken en ook verslagen tegenstanders doen verdwijnen door ze letterlijk door de schaduwen op te laten slokken.

Klinkt allemaal erg leuk en de bulletpoints op de Steam Greenlight pagina liegen er niet om:

Jij bent de perfecte moordenaar. Infiltreer de heilige stad met behulp van jouw bovennatuurlijke krachten. Beheers de schaduwen in je omgevingen om je in een oogwenk te verplaatsen. Je bent één met de schaduwen.
Kies je speelstijl. Iedere situatie heeft verschillende mogelijke benaderingen. Zal jij de genadeloze brenger des doods zijn? Of misschien wel een onopgemerkte schim?
Een prachtige en mysterieuze wereld. Zie hoe de weg der schaduwen tot leven komt in een unieke en rijkelijk gedetailleerde cel shaded tekenstijl.
Keer terug naar de oorsprong van stealth. Keer terug naar het tijdperk van pure stealth met klassieke gameplay mechanismes en een uitdagende moeilijkheidsgraad.
Herspeelbaarheid. Speel ieder scenario opnieuw om je stealth waardering te verbeteren. Voltooi ieder scenario met verschillende tactieken en verwerf perfectie.

Path of Shadows  17Het oorspronkelijke prototype is in de aanloop naar een volwaardig product inmiddels tot een vroege conceptversie gedegradeerd. Zoals eerder vermeld was voor dit proptotype een eigen engine ontwikkeld, bovendien was het ook nog eens binnen tien maanden gemaakt. Voor de échte Path of Shadows zal Lince Works gebruik maken van Unity3D, een zeer flexibele engine die mateloos populair is onder indie ontwikkelaars. Daarmee zal het niet alleen beter draaien, het brengt ook Mac en Linux ondersteuning met zich mee en bovendien zal de mogelijkheid om een 360 controller te gebruiken aan de game toegevoegd worden. Een eerste speelbare versie verwacht Lince Works deze herfst al aan de praat te hebben. Opmerkelijk genoeg zal de volledige versie van Path of Shadows ook local co-op bevatten. Het uiterlijk van de selecteerbare personages kun je naar eigen inzicht aanpassen, dus we kijken uit naar gezellig met een vriend of vriendin door de levels sluipen met je eigen ninja.

Het prototype kun je zoals gezegd hier downloaden. Let wel dat het dus geen controller ondersteuning bevat en dat het behalve ongeoptimaliseerd, ook een beetje buggy kan zijn. Hieronder kunnen jullie zien hoe ik het tweede level speel:

Hoewel de sfeer inderdaad voornamelijk herinneringen aan Tenchu oproept, moet ik qua gameplay voornamelijk aan een variant op Dishonored denken waarbij de nadruk wél op sluipen ligt. Dit vanwege de mogelijkheid om te teleporteren, maar ook omdat in ieder geval de eerste twee levels wat minder een volledig open sandbox omgeving zijn, eerder uitgestrekte gebieden opgebouwd uit een netwerk van uitgestippelde paden. Het derde level is in dit opzicht een stuk beter, een open omgeving waarin je echt je eigen weg kunt kiezen, maar ik was er ook in minder dan een minuut doorheen omdat het vrij makkelijk is om langs de rand van het level alle vijanden te ontwijken.

Path of Shadows  19Toch ben ik enthousiast over wat ik gezien heb van dit prototype. Het concept staat als een huis en het speelt erg lekker. De tekenstijl, die aan een duistere versie van Ōkami doet denken, sluit fantastisch aan op de setting. Als Lince Works dit alles weet te combineren met goed level design, dan kan de volledige versie van Path of Shadows zomaar een uitstekende stealth game blijken te zijn. Wat ik vooral miste in het prototype was de mogelijkheid om vrijuit over daken te klauteren terwijl ik op tegenstanders joeg, een essentieel kenmerk van Tenchu gameplay op z’n best. Lince Works geeft echter al aan dat de daken probleemloos begaanbaar zullen zijn en bovendien benadrukken ze vooral de vrijheid om op allerlei manieren tegenstanders ongezien om te leggen of te ontwijken.

Al met al is bij de makers van Path of Shadow de voorliefde voor stealth zoals het hoort te zijn overduidelijk. Het prototype bewijst dat het concept werkt en dat het ontwikkelteam aardig wat talent bezit. Ik verwacht dan ook veel van deze alumni nu ze als een serieuze ontwikkelstudio met een degelijke engine aan de slag kunnen gaan. Vanaf nu is Path of Shadows er dan ook eentje om in de gaten te houden.

Path of Shadows  20

Powered By DT Author Box

Written by Daudi Goncalves

Daudi Goncalves

Voor een goede stealth game of traditionele RPG mag je hem ‘s nachts wakker maken. Hij doet verder niets liever dan high-end gaming PC’s bouwen om daar vervolgens oude 2D games uit de jaren 90 op te spelen.

Leave a Reply